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China lanza con éxito su primer carguero espacial

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China ha lanzado con éxito su primer carguero espacial, la nave no tripulada Tianzhou 1, en lo que supone un nuevo paso estratégico hacia su objetivo de tener una presencia permanente en el espacio con la estación orbital que prevé concluir para 2022.

El coheteLarga Marcha-7 Y2 que llevaba a la nave ha despegado sin problemas desde el Centro Espacial de Wenchang (en la isla suroriental de Hainan), dando inicio a una misión de cinco meses de duración.

Diez minutos después del lanzamiento, la nave se ha separado del cohete y ha entrado en la órbita prevista, camino a acoplarse con el laboratorio espacial chinoTiangong 2. Se cierra así el "éxito perfecto del lanzamiento", según ha destacado un comunicado oficial.

El desarrollo de un carguero espacial es imprescindible para la construcción de la estación espacial propia, cuyo primer módulo será puesto en el espacio en 2019, un año después de lo previsto inicialmente, y que se espera concluir tres años después.

Durante su misión, la nave Tianzhou 1 (navío celestial) ensayará tres tipos de acoplamientos con el laboratorio espacial, al que estará unida durante dos meses. También trasvasará combustible para que el Tiangong 2 mantenga su órbita, así como equipos científicos y técnicos.

El primer acoplamiento tendrá lugar el próximo sábado, según las previsiones del control de la misión. Como ninguna de las naves tiene tripulantes, todas las tareas se realizarán de forma automatizada y bajo control remoto desde tierra.

Tras su periplo de cinco meses a una órbita de 385 kilómetros de altura sobre la Tierra, el carguero espacial iniciará un descenso controlado para desintegrarse en las capas altas de la atmósfera terrestre.

El principal objetivo de esta misión es comprobar el funcionamiento de esta nueva nave, que será necesaria para el transporte de todo tipo de suministros a la estación espacial.

"Este lanzamiento constituye una nueva etapa" dentro de la estrategia del programa espacial tripulado chino hacia "la construcción de nuestra estación espacial", ha explicado a la prensa antes del lanzamiento Lin Xiqiang, subdirector del Departamento de Diseño del Programa de Ingeniería Espacial.

Suministros de comida, agua y oxígeno

La futura estación espacial requerirá un suministro periódico de alimentos, agua, oxígeno y materiales, por lo que el programa espacial chino no puede plantearse su construcción sin tener previamente un sistema fiable para garantizar ese transporte.

El Tianzhou-1 es una nave de nueve metros de largo con una capacidad de carga de 6,5 toneladas y un peso total de 13 toneladas, cuyo desarrollo ha supuesto "un esfuerzo de seis años" en el diseño y construcción, ha apuntado por su parte Luo Guqiang, responsable adjunta de la misión.

El primer módulo de la estación espacial, denominado Tianhe 1 (río celestial), tendrá un peso de 20 toneladas y un brazo robot articulado, por lo que se necesita un cohete propulsor más potente, el Larga Marcha 5B, capaz de poner en órbita cargas de hasta 25 toneladas.

Sin embargo, retrasos en el desarrollo de este cohete han llevado a aplazar a 2019 el lanzamiento de ese primer módulo.

El cohete empleado hoy, el Larga Marcha-7, constituye una nueva generación de vehículos que realizó su primer lanzamiento en junio del año pasado desde este mismo centro espacial. Con 53 metros de alto, pesa 594 toneladas, combustible incluido.

Este modelo de cohete se impulsa con queroseno y oxígeno líquido, un sistema de propulsión más seguro y menos contaminante, y será el vehículo estándar del programa espacial chino para el lanzamiento de naves y sondas de hasta 13,5 toneladas de peso.

Este lanzamiento supone también la mayoría de edad del Centro Espacial de Wenchang, la cuarta instalación de este tipo que construye China y que realizó su primer lanzamiento el año pasado, precisamente el primer vuelo del cohete Larga Marcha-7.

Al estar situado junto al mar, Wenchang puede recibir por barco cohetes de mayor diámetro que los empleados tradicionalmente en China, debido a las limitaciones del transporte por vía férrea a las instalaciones situadas en los otros centros espaciales, situados muy en el interior del país.

Por ello, este centro espacial será el protagonista de los lanzamientos de los módulos de la estación espacial china, ha explicado hoy el subdirector de las instalaciones, Mao Wanbiao.

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Lunes 24 de Abril del 2017

Un basurero de plástico en el Ártico

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Fíjese en la imagen que ilustra esta noticia. La composición podría pasar, quizás, por una obra de arte moderno, pero se trata de una muestra de la variedad de fragmentos de plástico encontrados en las aguas del Ártico, un territorio poco poblado y que, hasta hace poco, permanecía relativamente virgen. Fueron recogidos durante los cinco meses que duró la circunnavegación del casquete polar ártico realizada en 2013 a bordo del buque de investigación Tara.

Los resultados de esta investigación internacional, liderada por el español Andrés Cózar, profesor del Departamento de Biología de la Universidad de Cádiz, se publican esta semana en la revista Science Advances.

El análisis de las muestras que tomó el equipo que formó parte de la expedición, compuesto fundamentalmente por ingenieros, y el estudio de la ruta que siguieron esos fragmentos de plástico gracias a una red de 17.000 boyas equipadas con geolocalizador, revelan que la mayor parte de esos residuos que han acabado en el Ártico proceden de las costas del Atlántico Norte, en particular de Escandinavia, Reino Unido y la costa Este de EEUU, y fueron arrastrados por las corrientes oceánicas. "Es un camino largo y los fragmentos pueden tardar entre uno y tres años en llegar, dependiendo de la zona de la que partan", señala Cózar en conversación telefónica.

No obstante, según explica el biólogo, parte de los plásticos recogidos tenía un origen local: "Están relacionados con el aumento del tráfico marítimo en esa zona pues, debido al deshielo, se ha convertido en una ruta muy atractiva".

300.000 millones de fragmentos

Los fragmentos encontrados en esa remota región estaban concentrados en los mares de Groenlandia y Barents (al este de Groenlandia y norte de Escandinavia). "La corriente que los lleva allí es de escala global y hasta hora se conocía porque redistribuye el calor de los océanos desde las latitudes cálidas a las polares. Hemos encontrado una relación entre esa corriente y los residuos plásticos flotantes, pues además de transportar calor también lleva esos fragmentos hasta esa zona del Ártico", explica el científico.

"Globalmente, la cantidad de plásticos que se ha encontrado en el Ártico es pequeña, pues representa aproximadamente el 3% del total de plásticos a nivel mundial. Lo más llamativo es la concentración por área", señala. Según su estimación, hay alrededor de 300.000 millones de fragmentos, la mayoría del tamaño de un grano de arroz.

La procedencia de los microplásticos hallados es diversa: "Son trocitos minúsculos, como confeti de distintas formas y colores, así que es difícil determinar el objeto original del que procedía. Lo que sí hemos encontrado es que la variedad de plásticos es muy amplia. Hay restos de bolsas y de envoltorios, trozos más rígidos, restos de redes e hilos de pesca o microesferas usadas en algunos productos cosméticos y pastas de dientes", enumera Cózar, cuya investigación ha recibido financiación de la Fundación BBVA, del Campus de Excelencia Internacional del Mar (CEIMAR) y del Ministerio de Economía y Competitividad.

El ecosistema ártico

En este estudio se han centrado en estimar las cantidades y la distribución del plástico, no en el impacto en el ecosistema: "Determinar sus efectos es un asunto bastante complejo porque los plásticos pueden actuar a distintos niveles y aún no comprendemos bien cómo lo hacen", dice Cózar, que considera, no obstante que estos resultados son "inquietantes por la singularidad del ecosistema ártico".

"El hecho de que se haya constatado la escala global de esta contaminación habiendo utilizado durante sólo unas pocas décadas los materiales plásticos, que son muy persistentes y permanecerán durante mucho tiempo, unido a que somos muy dependientes de ellos, hace que no sea necesario esperar a comprender cuáles serán los efectos para actuar. Es el momento de tomar acciones para mejorar el modelo de gestión de los plásticos", reclama el científico, que en anteriores investigaciones ha puesto de manifiesto la gran concentración de residuos de este tipo que hay por toda la Tierra.

En 2014, su equipo demostró con un estudio realizado durante la expedición oceanográfica Malaspina, que les llevó a recorrer el planeta entre 2010 y 2011, que la acumulación de plásticos es un problema que afecta a todo el globo. Según su estimación, hay entre 7.000 y 35.000 toneladas de plásticos flotando en los océanos. La mayor parte está concentrada en los denominados giros oceánicos subtropicales, que actúan como grandes zonas de convergencia de esos residuos. Aún así, la cantidad de plástico encontrada fue inferior a la que esperaban.

En el Mediterráneo, un mar que también han investigado, "las concentraciones de plásticos son comparables a las de los giros, es decir, son bastante altas y tienden a acumularse porque el transporte hacia otras zonas a través del estrecho de Gibraltar es muy limitado y hay una alta densidad de población", señala.

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Lunes 24 de Abril del 2017

Una nueva 'supertierra' en la que buscar huellas de vida

La cantidad de planetas fuera del Sistema Solar (exoplanetas) descubiertos comienza a ser abrumadora, hasta el punto de que los anuncios se producen prácticamente cada semana. La revista Nature presenta en su número del 20 de abril un mundo rocoso situado a 40 años luz que, según sus descubridores, podría ser "el mejor candidato para buscar indicios de vida" fuera de nuestro sistema solar.

¿Por qué es especial este nuevo planeta, denominado LHS 1140b? Además de estar en la zona habitable de su estrella, es decir, a una distancia que le permitiría teóricamente tener agua en estado líquido, los científicos creen que las condiciones actuales de su astro son particularmente favorables para que pueda albergar vida.

"Si pensamos en que la radiación de alta energía procedente de la estrella podría ser perjudicial para la vida y dejar sin agua al planeta, sin duda es fantástico que la estrella anfitriona del planeta LHS 1140b sea tranquila en esas longitudes de onda y, según parece, no emita llamaradas", explica a EL MUNDO Jason Dittmann, investigador del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian (Cambridge, EEUU) y autor principal de esta investigación, realizada con instrumentos del Observatorio Europeo Austral (ESO).

La estrella LHS 1140 es una enana roja, es decir, es mucho más fría y pequeña que el Sol (su tamaño es una quinta parte y su masa, de un 15% la de nuestra estrella). Pero comparada con otras enanas rojas (como Trappist-1, la estrella situada a 40 años luz que alberga siete exoplanetas descubiertos recientemente), LHS 1140 gira más lentamente y emite menos radiación de alta energía que otros astros con baja masa parecida.

Tanto Próxima Centauri (la estrella más cercana a la Tierra, alrededor de la cual se descubrió el pasado agosto el planeta Próxima b, a cuatro años luz) como Trappist-1 "parecen ser mucho más activas y emiten llamaradas con más frecuencia, así que definitivamente estamos ante una situación más favorable", argumenta Dittmann a través de un correo electrónico.

El nuevo mundo descubierto en la constelación de Cetus (el monstruo marino) se considera una supertierra porque tiene un diámetro de casi 18.000 kilómetros, lo que supone 1,4 veces el de la Tierra. Su masa es siete veces mayor a la de nuestro planeta, y su densidad también es mucho mayor lo que, según explican sus descubridores, significa que probablemente es rocoso y con un núcleo denso de hierro.

Asimismo, piensan que hace millones de año el planeta pudo haber tenido un océano de magma en su superficie, que habría proporcionado vapor a la atmósfera cuando la actividad de la estrella hubiera disminuido. De este modo, proponen, habría recuperado el agua que quizás perdió cuando la estrella estaba en su fase más activa.

-40ºC en su superficie

Aunque el planeta está 10 veces más cerca de su astro que la Tierra del Sol, recibe la mitad de luz de su estrella que la que nos llega a nosotros. Por lo que respecta a las temperaturas que habría en la superficie del planeta, Dittman dice que, basándose solamente en la cantidad de luz que el planeta recibe de su estrella, han estimado que habría unos -40ºC: "Es mucho frío. Sin embargo, la Tierra también sería mucho más fría si no tuviera una atmósfera que contiene importantes cantidades de gases de efecto invernadero (agua y dióxido de carbono)", afirma.

"Si LHS 1140b tuviera una atmósfera como la de la Tierra, con abundante agua y CO2 para mantenerla caliente, podría ser un mundo tan templado como el nuestro, con océanos de agua líquida que contribuyeran a mantener una temperatura agradable y estable. Esto es lo que esperamos encontrar cuando buscamos un planeta que se parezca a la Tierra", detalla el astrofísico.

Precisamente un aspecto crucial que ya han empezado a investigar con la ayuda del telescopio espacial Hubble es determinar si, como parece, el planeta tiene atmósfera: "Pensamos que las condiciones actuales son propicias para que haya una atmósfera estable. Lo que nos preguntamos ahora es si la tuvo en una época más temprana de su historia", señala. "El telescopio espacial James Webb, que será lanzado el año que viene, será capaz de detectar agua, metano, CO2 y potencialmente ozono en ese planeta, además de decirnos realmente cómo es su atmósfera".

El planeta nació hace 5.000 millones de años

Según los cálculos de los astrónomos, este planeta nació hace al menos 5.000 millones de años. ¿Cómo lo saben? "Debido a que LHS 1140 es una estrella inactiva que rota muy lentamente, podemos estimar la edad del sistema. Al principio de su vida, todas las estrellas con baja masa rotan rápidamente y van haciéndolo más lentamente a medida que envejecen, así que podemos calcular la edad del sistema basándonos en que está inactiva y gira despacio", explica el científico.

Los siete exoplanetas del sistema de la estrella enana roja ultrafría Trappist-1, cuyo hallazgo fue anunciado el pasado mes de febrero, también se encuentran a 40 años luz de distancia aunque, según aclara Dittman, "los dos están a la misma distancia de la Tierra pero desafortunadamente no están próximos entre ellos en el cielo". El investigador admite sentirse "muy emocionado" por descubrir más información en el futuro tanto de la estrella LHS 1140 como de Trappist-1 y poder intentar responder a cuestiones como en cuáles de estos mundos que albergan es más probable que haya vida.

¿Cómo cree que sería esa vida? "Ahora mismo, pensamos que la vida que podríamos detectar fuera del Sistema Solar sería similar a la que tenemos en la Tierra. Es decir, esperamos que respire y produzca oxígeno y CO2, que haya vida oceánica como la hay en la Tierra y que también hubiera plantas creciendo", enumera el investigador.

"Realmente no sabemos cómo será, pero nuestros primeros pasos encaminados a comprender cómo es la vida en el Universo van a ir en la dirección de buscar algo que se parezca a nosotros", concluye.

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Jueves 20 de Abril del 2017

Los astrónomos creen haber «fotografiado» un agujero negro por primera vez en la historia

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Un equipo internacional de astrónomos cree haber captado hoy, por primera vez en la historia, imágenes de un agujero negro, según informó en su versión digital National Geographic.

Las imágenes corresponderían, concretamente, al horizonte de sucesos, una de las partes que componen un agujero negro, según explicó a National Geographic Vincent Fish, científico del Observatorio Haystack de Massachusetts (EE.UU.) y uno de los astrónomos involucrados en la investigación.

El horizonte de sucesos es una frontera donde espacio y tiempo terminan tal y como los conocemos.

 

No obstante, Fish alertó que la información obtenida todavía debe procesarse y que el equipo tendrá que esperar algunos meses para comprobar si las imágenes realmente corresponden al agujero negro.

Los astrónomos tenían como objetivo fotografiar dos agujeros negros, el Sagittario A, en el corazón de la Vía Láctea, y uno de mayor tamaño en la galaxia elíptica M87.

Las imágenes se han obtenido a través de la colaboración de una red mundial de observatorios con radiotelescopios llamada «Telescopio del Horizonte de Sucesos» entre los que se encuentran el español IRAM Pico Veleta, el mexicano LMT o varios ubicados en el desierto de Atacama (Chile).

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Jueves 20 de Abril del 2017

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