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El mundo al instante

Un basurero de plástico en el Ártico

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Fíjese en la imagen que ilustra esta noticia. La composición podría pasar, quizás, por una obra de arte moderno, pero se trata de una muestra de la variedad de fragmentos de plástico encontrados en las aguas del Ártico, un territorio poco poblado y que, hasta hace poco, permanecía relativamente virgen. Fueron recogidos durante los cinco meses que duró la circunnavegación del casquete polar ártico realizada en 2013 a bordo del buque de investigación Tara.

Los resultados de esta investigación internacional, liderada por el español Andrés Cózar, profesor del Departamento de Biología de la Universidad de Cádiz, se publican esta semana en la revista Science Advances.

El análisis de las muestras que tomó el equipo que formó parte de la expedición, compuesto fundamentalmente por ingenieros, y el estudio de la ruta que siguieron esos fragmentos de plástico gracias a una red de 17.000 boyas equipadas con geolocalizador, revelan que la mayor parte de esos residuos que han acabado en el Ártico proceden de las costas del Atlántico Norte, en particular de Escandinavia, Reino Unido y la costa Este de EEUU, y fueron arrastrados por las corrientes oceánicas. "Es un camino largo y los fragmentos pueden tardar entre uno y tres años en llegar, dependiendo de la zona de la que partan", señala Cózar en conversación telefónica.

No obstante, según explica el biólogo, parte de los plásticos recogidos tenía un origen local: "Están relacionados con el aumento del tráfico marítimo en esa zona pues, debido al deshielo, se ha convertido en una ruta muy atractiva".

300.000 millones de fragmentos

Los fragmentos encontrados en esa remota región estaban concentrados en los mares de Groenlandia y Barents (al este de Groenlandia y norte de Escandinavia). "La corriente que los lleva allí es de escala global y hasta hora se conocía porque redistribuye el calor de los océanos desde las latitudes cálidas a las polares. Hemos encontrado una relación entre esa corriente y los residuos plásticos flotantes, pues además de transportar calor también lleva esos fragmentos hasta esa zona del Ártico", explica el científico.

"Globalmente, la cantidad de plásticos que se ha encontrado en el Ártico es pequeña, pues representa aproximadamente el 3% del total de plásticos a nivel mundial. Lo más llamativo es la concentración por área", señala. Según su estimación, hay alrededor de 300.000 millones de fragmentos, la mayoría del tamaño de un grano de arroz.

La procedencia de los microplásticos hallados es diversa: "Son trocitos minúsculos, como confeti de distintas formas y colores, así que es difícil determinar el objeto original del que procedía. Lo que sí hemos encontrado es que la variedad de plásticos es muy amplia. Hay restos de bolsas y de envoltorios, trozos más rígidos, restos de redes e hilos de pesca o microesferas usadas en algunos productos cosméticos y pastas de dientes", enumera Cózar, cuya investigación ha recibido financiación de la Fundación BBVA, del Campus de Excelencia Internacional del Mar (CEIMAR) y del Ministerio de Economía y Competitividad.

El ecosistema ártico

En este estudio se han centrado en estimar las cantidades y la distribución del plástico, no en el impacto en el ecosistema: "Determinar sus efectos es un asunto bastante complejo porque los plásticos pueden actuar a distintos niveles y aún no comprendemos bien cómo lo hacen", dice Cózar, que considera, no obstante que estos resultados son "inquietantes por la singularidad del ecosistema ártico".

"El hecho de que se haya constatado la escala global de esta contaminación habiendo utilizado durante sólo unas pocas décadas los materiales plásticos, que son muy persistentes y permanecerán durante mucho tiempo, unido a que somos muy dependientes de ellos, hace que no sea necesario esperar a comprender cuáles serán los efectos para actuar. Es el momento de tomar acciones para mejorar el modelo de gestión de los plásticos", reclama el científico, que en anteriores investigaciones ha puesto de manifiesto la gran concentración de residuos de este tipo que hay por toda la Tierra.

En 2014, su equipo demostró con un estudio realizado durante la expedición oceanográfica Malaspina, que les llevó a recorrer el planeta entre 2010 y 2011, que la acumulación de plásticos es un problema que afecta a todo el globo. Según su estimación, hay entre 7.000 y 35.000 toneladas de plásticos flotando en los océanos. La mayor parte está concentrada en los denominados giros oceánicos subtropicales, que actúan como grandes zonas de convergencia de esos residuos. Aún así, la cantidad de plástico encontrada fue inferior a la que esperaban.

En el Mediterráneo, un mar que también han investigado, "las concentraciones de plásticos son comparables a las de los giros, es decir, son bastante altas y tienden a acumularse porque el transporte hacia otras zonas a través del estrecho de Gibraltar es muy limitado y hay una alta densidad de población", señala.

http://www.ELMUNDO.es
Lunes 24 de Abril del 2017

Una nueva 'supertierra' en la que buscar huellas de vida

La cantidad de planetas fuera del Sistema Solar (exoplanetas) descubiertos comienza a ser abrumadora, hasta el punto de que los anuncios se producen prácticamente cada semana. La revista Nature presenta en su número del 20 de abril un mundo rocoso situado a 40 años luz que, según sus descubridores, podría ser "el mejor candidato para buscar indicios de vida" fuera de nuestro sistema solar.

¿Por qué es especial este nuevo planeta, denominado LHS 1140b? Además de estar en la zona habitable de su estrella, es decir, a una distancia que le permitiría teóricamente tener agua en estado líquido, los científicos creen que las condiciones actuales de su astro son particularmente favorables para que pueda albergar vida.

"Si pensamos en que la radiación de alta energía procedente de la estrella podría ser perjudicial para la vida y dejar sin agua al planeta, sin duda es fantástico que la estrella anfitriona del planeta LHS 1140b sea tranquila en esas longitudes de onda y, según parece, no emita llamaradas", explica a EL MUNDO Jason Dittmann, investigador del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian (Cambridge, EEUU) y autor principal de esta investigación, realizada con instrumentos del Observatorio Europeo Austral (ESO).

La estrella LHS 1140 es una enana roja, es decir, es mucho más fría y pequeña que el Sol (su tamaño es una quinta parte y su masa, de un 15% la de nuestra estrella). Pero comparada con otras enanas rojas (como Trappist-1, la estrella situada a 40 años luz que alberga siete exoplanetas descubiertos recientemente), LHS 1140 gira más lentamente y emite menos radiación de alta energía que otros astros con baja masa parecida.

Tanto Próxima Centauri (la estrella más cercana a la Tierra, alrededor de la cual se descubrió el pasado agosto el planeta Próxima b, a cuatro años luz) como Trappist-1 "parecen ser mucho más activas y emiten llamaradas con más frecuencia, así que definitivamente estamos ante una situación más favorable", argumenta Dittmann a través de un correo electrónico.

El nuevo mundo descubierto en la constelación de Cetus (el monstruo marino) se considera una supertierra porque tiene un diámetro de casi 18.000 kilómetros, lo que supone 1,4 veces el de la Tierra. Su masa es siete veces mayor a la de nuestro planeta, y su densidad también es mucho mayor lo que, según explican sus descubridores, significa que probablemente es rocoso y con un núcleo denso de hierro.

Asimismo, piensan que hace millones de año el planeta pudo haber tenido un océano de magma en su superficie, que habría proporcionado vapor a la atmósfera cuando la actividad de la estrella hubiera disminuido. De este modo, proponen, habría recuperado el agua que quizás perdió cuando la estrella estaba en su fase más activa.

-40ºC en su superficie

Aunque el planeta está 10 veces más cerca de su astro que la Tierra del Sol, recibe la mitad de luz de su estrella que la que nos llega a nosotros. Por lo que respecta a las temperaturas que habría en la superficie del planeta, Dittman dice que, basándose solamente en la cantidad de luz que el planeta recibe de su estrella, han estimado que habría unos -40ºC: "Es mucho frío. Sin embargo, la Tierra también sería mucho más fría si no tuviera una atmósfera que contiene importantes cantidades de gases de efecto invernadero (agua y dióxido de carbono)", afirma.

"Si LHS 1140b tuviera una atmósfera como la de la Tierra, con abundante agua y CO2 para mantenerla caliente, podría ser un mundo tan templado como el nuestro, con océanos de agua líquida que contribuyeran a mantener una temperatura agradable y estable. Esto es lo que esperamos encontrar cuando buscamos un planeta que se parezca a la Tierra", detalla el astrofísico.

Precisamente un aspecto crucial que ya han empezado a investigar con la ayuda del telescopio espacial Hubble es determinar si, como parece, el planeta tiene atmósfera: "Pensamos que las condiciones actuales son propicias para que haya una atmósfera estable. Lo que nos preguntamos ahora es si la tuvo en una época más temprana de su historia", señala. "El telescopio espacial James Webb, que será lanzado el año que viene, será capaz de detectar agua, metano, CO2 y potencialmente ozono en ese planeta, además de decirnos realmente cómo es su atmósfera".

El planeta nació hace 5.000 millones de años

Según los cálculos de los astrónomos, este planeta nació hace al menos 5.000 millones de años. ¿Cómo lo saben? "Debido a que LHS 1140 es una estrella inactiva que rota muy lentamente, podemos estimar la edad del sistema. Al principio de su vida, todas las estrellas con baja masa rotan rápidamente y van haciéndolo más lentamente a medida que envejecen, así que podemos calcular la edad del sistema basándonos en que está inactiva y gira despacio", explica el científico.

Los siete exoplanetas del sistema de la estrella enana roja ultrafría Trappist-1, cuyo hallazgo fue anunciado el pasado mes de febrero, también se encuentran a 40 años luz de distancia aunque, según aclara Dittman, "los dos están a la misma distancia de la Tierra pero desafortunadamente no están próximos entre ellos en el cielo". El investigador admite sentirse "muy emocionado" por descubrir más información en el futuro tanto de la estrella LHS 1140 como de Trappist-1 y poder intentar responder a cuestiones como en cuáles de estos mundos que albergan es más probable que haya vida.

¿Cómo cree que sería esa vida? "Ahora mismo, pensamos que la vida que podríamos detectar fuera del Sistema Solar sería similar a la que tenemos en la Tierra. Es decir, esperamos que respire y produzca oxígeno y CO2, que haya vida oceánica como la hay en la Tierra y que también hubiera plantas creciendo", enumera el investigador.

"Realmente no sabemos cómo será, pero nuestros primeros pasos encaminados a comprender cómo es la vida en el Universo van a ir en la dirección de buscar algo que se parezca a nosotros", concluye.

http://www.ELMUNDO.es
Jueves 20 de Abril del 2017

Los astrónomos creen haber «fotografiado» un agujero negro por primera vez en la historia

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Un equipo internacional de astrónomos cree haber captado hoy, por primera vez en la historia, imágenes de un agujero negro, según informó en su versión digital National Geographic.

Las imágenes corresponderían, concretamente, al horizonte de sucesos, una de las partes que componen un agujero negro, según explicó a National Geographic Vincent Fish, científico del Observatorio Haystack de Massachusetts (EE.UU.) y uno de los astrónomos involucrados en la investigación.

El horizonte de sucesos es una frontera donde espacio y tiempo terminan tal y como los conocemos.

 

No obstante, Fish alertó que la información obtenida todavía debe procesarse y que el equipo tendrá que esperar algunos meses para comprobar si las imágenes realmente corresponden al agujero negro.

Los astrónomos tenían como objetivo fotografiar dos agujeros negros, el Sagittario A, en el corazón de la Vía Láctea, y uno de mayor tamaño en la galaxia elíptica M87.

Las imágenes se han obtenido a través de la colaboración de una red mundial de observatorios con radiotelescopios llamada «Telescopio del Horizonte de Sucesos» entre los que se encuentran el español IRAM Pico Veleta, el mexicano LMT o varios ubicados en el desierto de Atacama (Chile).

http://www.ABC.es
Jueves 20 de Abril del 2017

Hallan fuertes indicios de una partícula desconocida capaz de romper los esquemas de la Física

Los hallazgos más importantes realizados en el CERN (Organización Europea para la Investigación Nuclear) se anuncian primero en seminarios destinados a científicos y no en multitudinarias ruedas de prensa. Así ocurrió por ejemplo cuando se descubrió el bosón de Higgs o «partícula de Dios». Y no es para menos: esta partícula completó por fin el Modelo Estándar de la Física, el marco teórico con el que se explica el comportamiento del Universo a través de cuatro fuerzas o interacciones fundamentales y de un puñado de partículas. Pero también se convocó uno de estos seminarios cuando los análisis sugirieron en 2016 la existencia de una nueva partícula que en realidad era una decepción.

Este mismo martes se celebró otro de estos seminarios en el CERN. Los científicos han sido tan cautelosos como siempre, y han dejado claro que serán necesarias más observaciones para confirmarlo. Pero los investigadores de uno de los experimentos del Gran Colisionador de Partículas (LHC), el LHCb, han anunciado el hallazgo de fuertes evidencias de la existencia de una discrepancia con el Modelo Estándar de la Física. Esto puede querer decir que en la materia existe una partícula desconocida que podría romper los esquemas de la Física actual.

«Sería la primera vez que logramos ver algo que va más allá del Modelo Estándar»

«Si esto se confirmara estaríamos ante la primera pieza de un nuevo gran puzzle», ha explicado a ABC Joaquim Matias, un físico teórico de la Universidad Autónoma de Barcelona y del IFAE (Instituto de Física de Altas Energías). «Sería la primera vez que logramos ver algo que va más allá del Modelo Estándar. El impacto sería brutal».

 

A día de hoy el Modelo Estándar de la Física es incapaz de explicar cosas como el origen de la materia oscura o la asimetria entre materia y anti-materia. Por eso los físicos siguen empeñados en hacer chocar partículas a altas velocidades y en observar los efectos de su destrucción, en busca de nuevas partículas y fuerzas que puedan ayudar a completar el puzzle.

Hacerlo requiere usar complejísimas instalaciones y modelos matemáticos. Los físicos han de trabajar con los resultados de millones de colisiones y fluctuaciones energéticas y desechar los posibles efectos del ruido o de los errores experimentales.

La clave, en los mesones B

En esta ocasión, el posible hallazgo de la revolucionaria partícula no se ha conseguido en los grandes detectores del LHC, los ATLAS y CMS, sino en el más pequeño LHCb. Este se encarga de estudiar a una familia de partículas muy concretas: los mesones B.

¿Qué son estos mesones? Son partículas compuestas a su vez por otras partículas fundamentales, conocidas como quarks, que son, entre otras cosas, los constituyentes de los más familiares protones. Pues bien, lo interesante de estos mesones es que se descomponen en apenas nanosegundos y que en el camino liberan energía y partículas que son muy interesantes para los físicos, porque quizás podrían dar información sobre lo que hay más allá del Modelo Estándar.

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Experimento del LHCb encargado de analizar la descomposición de los mesones B- CERN

Este gran modelo predice qué debe ocurrir al descomponer un mesón B. Pero ahora, los investigadores han obtenido evidencias sólidas de que en su laboratorio los mesones no se han comportado como se esperaba. Eso podría querer decir que han cometido algún error o bien que han encontrado las huellas de una nueva partícula que contradice lo que se daba por sentado hasta ahora.

«Segun el Modelo Estándar, cuando se descompone un mesón B se desintegra en una particula vectorial llamada K* y en una pareja de muón (parecida a un electrón pero con más masa) y anti-muón (igual que un muón pero con carga opuesta) con la misma frecuencia que a una pareja electrón y positrón (igual que un electrón pero con carga opuesta», ha dicho Joaquim Matias.

Es decir, de acuerdo con una especie de principio democrático, conocido como «universalidad del sabor de los leptones», en un 50 por ciento de los casos se produciría una pareja y en otro 50 por ciento la otra. Pero los investigadores del CERN han visto que se suele formar más un tipo de dúo que el otro. Por eso se dice que han hallado indicios de una violación del principio de la universalidad de los leptones y, por ende, del Modelo Estándar.

Una posible nueva partícula: el bosón Z´

«Si confirmáramos esta violación, tendríamos una clara dirección en la que buscar la nueva Física. Tendríamos que descartar todos los modelos que cuentan con ese principio de la universalidad, lo que tendría un gran impacto», ha aclarado el investigador.

Además, esto incorporaría una nueva partícula al repertorio de los físicos, y que se llamaría bosón Z´. Sería cercana al bosón Z, una de las partículas fundamentales que explica la interacción débil, una fuerza que se manifiesta en los núcleos de los átomos. Al mismo tiempo, otros ya han propuesto una explicación alternativa, centrada en un leptoquark, una nueva particula que transmite informacion entre leptones y quarks, tal como ha informado Science.

¿Se debe dudar de esto?

¿Hasta qué punto se debe confiar o dudar de estos hallazgos? los científicos del CERN han evaluado la seguridad de que los resultados se deban a la existencia de un nuevo fenómeno por descubrir o a una jugarreta del azar. Después de hacerlo, han obtenido un nivel de significacion sigma de tres, lo que para los físicos quiere decir que están ante una evidencia de que están observando algo interesante. Sin embargo, los datos aún no han permitido llegar al nivel de significación de cinco, que es el que le corresponde a los descubrimientos, como el bosón de Higgs.

Pero hay más señales de que los físicos están ante algo grande. Otros experimentos realizados en 2013 y 2015 por parte del LHCb y por otros instrumentos, como el ATLAS, el CMS y el Belle (en Japón), también analizaron la descomposición de estos mesones B. Al considerar todos estos datos en conjunto, el equipo de Joaquim Matias ha obtenido un nivel sigma de cinco para estas anomalías, tal como han publicado este miércoles en arXiv.org, un portal donde se publican artículos científicos antes de ser revisados por editores de revistas.

Según Matias, hay varios motivos para esperar la importante confirmación o descarte de estos resultados este mismo año. Muchos experimentadores ya han dicho que tratarán de estudiarlo tan pronto como sea posible. Entre ellos están los científicos del LHCb. En su favor está el hecho de que obtuvieron las evidencias presentadas recientemente con datos recogidos entre 2011 y 2012, y que ahora tienen a su disposición la información recogida entre 2012 y 2013. De hecho, responsables del CERN anunciaron que van a tratar de profundizar en estos experimentos este mismo año. Por último, a partir del año que viene el experimento Belle 2, en Japón, contará con un instrumental muy sofisticado y sensible para hacer este tipo de experimentos.

La explosión científica ya se ha desatado. Algo muy grande podría descubrirse este mismo año.

http://www.ABC.es
Jueves 20 de Abril del 2017

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