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El mundo al instante

La NASA confirma que Encélado, la luna de Saturno, puede albergar vida

La sonda Cassini explora Encélado. Los científicos han captado la presencia de dos gases, hidrógeno molecular y dióxido de carbono, que en nuestro planeta permiten el crecimiento de arqueas - NASA/JPL-Caltech

En apenas unos meses, la sonda Cassini, de la NASA, hará historia al desintegrarse en la densa y fría atmósfera de Saturno. Con su destrucción se pondrá punto y final a un viaje de casi dos décadas en el que la pequeña nave ha explorado los mares de metano de la superficie de Titán, los increíbles anillos de Saturno y la misteriosa superficie de Encélado, un satélite que en sus entrañas esconde un océano global de agua líquida que es rico en moléculas orgánicas.

Antes de agotar sus reservas de combustible y de apagarse para siempre, Cassini dará una última sorpresa. Las observaciones que la sonda hizo en 2015 han supuesto un inesperado giro a la búsqueda de vida extraterrestre en el Sistema Solar. En un artículo publicado este jueves en la revista Science, los científicos han corroborado una vez más que Encélado es uno de los lugares donde es más probable encontrar vida alienígena. En los géiseres de hielo que hay en una de las caras del satélite, los investigadores han detectado la presencia de dos gases, dióxido de carbono e hidrógeno molecular, que sugieren que Encélado alberga unas reacciones hidrotermales y un desequilibrio químico que son capaces de sustentar vida.

«Esto sugiere que el océano tiene la suficiente energía química como para soportar vida en forma de microbios»

«Este estudio aporta la evidencia más sólida de un procesamiento hidrotermal de las rocas por parte del agua líquida en el interior de Encélado», ha explicado a ABC Hunter Waite, primer autor del estudio e investigador del «Soutwest Research Institute» (SwRI) (Estados Unidos), en la misión Cassini. «Nuestro trabajo también muestra que este océano es energéticamente habitable, lo que quiere decir que tiene la suficiente energía química como para soportar vida similar a algunos microbios que hay en la Tierra».

Encélado, apto para los seres vivos

 

Encélado es un satélite de Saturno que apenas mide 500 kilómetros de diámetro. Está cubierto por una corteza helada, de unos 30 o 40 kilómetros de grosor, y su superficie es tan tranquila como fría. Sin embargo, su interior parece ser muy activo. En 2005 la NASA descubrió que en el hemisferio sur de este mundo hay una nube de hielo que se forma a causa de la presencia de varios géiseres que expulsan materiales desde las «tripas» de Encélado, como si alguien hubiera descorchado una botella de champán.

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Estructura interna de Encélado- NASA/JPL-Caltech

Los estudios posteriores convirtieron a esta esfera de hielo en un firme candidato a albergar vida extraterrestre. Gracias a Cassini, los científicos averiguaron que bajo el hielo Encélado se esconde un mundo subterráneo habitado por un núcleo rocoso rodeado por un océano global. Se descubrió que en el agua hay moléculas orgánicas y amoníaco en disolución, porque estos salen al exterior a través de los géiseres. También se concluyó que la potente gravedad de Saturno genera calor en las entrañas del satélite, aportando otro ingrediente clave para la aparición de la vida.

Fuente de energía

Muchos lugares del Sistema Solar albergan en su interior los dos ingredientes más fundamentales de la vida: el agua y las moléculas orgánicas. Pero hasta ahora, en ninguno de ellos se había encontrado un ciclo geológico capaz de actuar como una fuente de energía para los seres vivos, tal como ha explicado Jeffrey S. Seewald en la revista Science. Ahora, sin embargo, el equipo de Waite ha encontrado un desequilibrio químico que en la Tierra sustenta ecosistemas enteros.

Esto convierte a Encélado en uno de los lugares del Sistema Solar «más prometedores en términos de habitabilidad», tal como ha explicado a ABC Kelly Miller, coautor del estudio y también investigador en el SwRI.

¿Por qué? «Este desequilibrio químico es la prueba inequívoca de que la luna está activa y que alberga procesos geológicos capaces de producir nuevos materiales», ha explicado a ABC Alberto González Fairén, investigador del Centro de Astrobiología (CSIC-INTA). «Es en entornos así donde la vida puede tener una oportunidad, desde luego no en cuerpos planetarios muertos geológicamente».

En opinión de Fairén, el hecho de que pueda ocurrir este tipo de procesos convierte a Encélado en uno de los objetivos prioritarios para la búsqueda de vida extraterrestre. Pero hay otros lugares de gran interés, aparte de este satélite. Los otros candidatos prioritarios siguen siendo Marte, Europa (una luna de Júpiter) y Titán (otra de las lunas de Saturno).

La vida que se alimenta de hidrógeno

Allá donde la luz del Sol no llega, como en las profundidades de los océanos de la Tierra, el hidrógeno molecular y el dióxido de carbono son una fuente de energía para algunos microbios. Estas moléculas son producidas en buena parte por las reacciones que ocurren de forma natural entre el hierro de los minerales del suelo y el agua. Además, son aprovechadas por algunos seres vivos como una especie de «fertilizante».

Según Ricardo Amils, catedrático de Microbiología en la Universidad Autónoma de Madrid, en la Tierra estas moléculas son usadas por unos microbios que se conocen como arqueas metanógenas (un tipo de oganismo similar a bacterias que producen gas metano).

«Tanto la metanogénesis (generación de metano) como el hidrógeno y el dióxido de carbono son primitivos y primordiales», ha explicado Amils. De hecho, unos y otros parecen ser algunos de los protagonistas que permitieron la aparición de la vida en la Tierra hace miles de millones de años.

«No sabemos si el origen de la vida es inevitable o algo que ocurre solo una vez en el Universo»

¿Quiere decir esto que en Encélado también ha aparecido vida especializada en consumir ese hidrógeno y ese dióxido de carbono? Aún no se sabe. «No podemos concluir que Encélado alberga seres vivos, y es difícil hacer predicciones porque no sabemos si el origen de la vida es inevitable o algo que ocurre una vez en el Universo», ha dicho Waite. «¡Esto es precisamente lo que nos motiva a explorar más!».

Este investigador ha reconocido que en Encélado no todo es favorable para la vida. Por ejemplo, aún no se ha detectado la presencia de azufre y fósforo, dos elementos fundamentales para los organismos, puesto que forman una parte muy importante de las proteínas y del material genético de los seres vivos.

Ricardo Amils ha aclarado también que si en Encélado hubiera microbios consumiendo hidrógeno molecular y dióxido de carbono, deberían estar produciendo metano: «La existencia de un desequilibrio químico como el medido no implica que haya vida, sino que puede haberla porque conocemos seres vivos en la Tierra que lo utilizan para obtener energía. Faltaría detectar el producto: el metano, y demostrar que es biológico, porque la geología también puede originarlo».

Próxima misión a Encélado

Habrá que esperar para buscar las posibles huellas de vida en Encélado. Cassini no estaba diseñada para encontrar su rastro y, en todo caso, ya no volverá a sobrevolar el satélite. «Necesitaremos una próxima misión para responder a las preguntas astrobiológicas que ha despertado esta investigación. Una misión llamada "Enceladus Life Finder" (ELF) está bajo estudio, pero aún está compitiendo por conseguir su oportunidad para volar», ha dicho Hunter Waite.

¿Cuáles serían las implicaciones de detectar vida en esta pequeña y remota luna de Saturno? «Si la vida está presente en Encélado, esto cambiaría para siempre la comprensión de cuál es lugar que ocupa la Humanidad en el Universo. Este estudio no da ese paso, pero nos acerca un poco más hacia el objetivo de entender la habitabilidad del increíble medio ambiente de este lugar», ha concluido Waite.

Kelly Miller, uno de los coautores del estudio, ha recordado que la búsqueda de vida más allá de la Tierra debe ser humilde. El motivo es que no se puede olvidar que es muy posible que las potenciales formas de vida de Encélado no tuvieran nada que ver con las terrestres. ¿Cómo saber lo que necesitan, en ese caso? Las misiones de las próximas décadas prometen ser apasionantes en la búsqueda de vida extraterrestre.

http://www.ABC.es
Lunes 17 de Abril del 2017

Hallan nuevos indicios de que una luna de Saturno podría ser habitable

Las lunas de Saturno y Júpiter figuran entre los mejores candidatos del Sistema Solar para encontrar vida más allá de la Tierra. Este jueves se publican dos nuevas investigaciones que aportan más indicios de que sus océanos reúnen las condiciones adecuadas para albergarla.

Una de ellas, publicada en Science a partir de los datos recabados por la sonda Cassini de la NASA en Saturno, revela el descubrimiento en la luna helada Encélado de compuestos químicos que en teoría, podrían ser una fuente de energía para alimentar alguna forma de vida. Por otro lado, investigadores del telescopio espacial Hubble (una misión conjunta de la NASA y la Agencia Espacial Europea) han observado por segunda vez indicios de plumas o géiseres emanando de Europa, una de las lunas de Júpiter, lo que refuerza la teoría de que hay actividad hidrotermal en este pequeño mundo.

Según se detalla en este segundo estudio, publicado en The Astrophysical Journal Letters, si los géiseres observados en 2014 en la luna Europa tenían unos 50 kilómetros de altura, los detectados en 2016 alcanzaban casi los 100 kilómetros de altura.

"Esto es lo más lejos que hemos llegado de momento a la hora de identificar un lugar con algunos de los ingredientes necesarios para un entorno habitable", ha declarado Thomas Zurbuchen, responsable científico del Departamento de Misiones Científicas de la NASA, en Washington. "Estos resultados demuestran la conexión que hay entre las misiones científicas de la NASA, que nos están acercando cada vez más a una respuesta a la pregunta de si estamos solos o no", ha afirmado en un comunicado de la agencia espacial.

Hidrógeno en Encélado

En concreto, los científicos han encontrado en la luna Encélado hidrógeno procedente de la actividad hidrotermal que hay en el fondo del océano. El hidrógeno, detallan, podría ser una fuente de energía para la vida.

La presencia de hidrógeno en el océano de esta luna de Saturno significa, según los científicos de la NASA, que si hubiera microbios, estos podrían utilizarlo para obtener energía. Para conseguirla, combinarían ese hidrógeno con dióxido de carbono disuelto en el agua. Esta reacción se denomina metanogénesis porque produce metano, uno de los ingredientes considerados clave a la hora de que se originara la vida en la Tierra.

El descubrimiento anunciado ahora se realizó con los datos recabados durante la arriesgada incursión que la nave Cassini hizo el 28 de octubre de 2015 en las plumas de Encélado. Durante esa zambullida atravesó las nubes de la luna a gran velocidad y se situó a unos 50 kilómetros de su superficie. Durante la breve maniobra, la nave estuvo en contacto con los gases, que fueron analizados con su espectrometro INMS para determinar su naturaleza. Anteriormente también había tomado algunas muestras.

El análisis reveló la siguiente composición en las plumas: un 98% de agua, alrededor del 1% de hidrógeno y el resto, una mezcla de otras moléculas entre las que figuran el dióxido de carbono, el metano y el amoníaco.

"La confirmación de que hay la energía química necesaria para que exista la vida en el océano de una pequeña luna de Saturno es un logro importante en nuestra búsqueda de mundos habitables más allá de la Tierra", señala por su parte Linda Spilker, científica de la misión Cassini en el Jet Propulsion Laboratory (JPL) en Pasadena, California.

Tres ingredientes para que se forme la vida

Según explican los científicos de la NASA, para que se forme la vida como la conocemos, son necesarios tres ingredientes principales: agua líquida, una fuente de energía para el metabolismo y los ingredientes químicos adecuados, en particular carbono, hidrógeno, oxígeno, fósforo y sulfuro. La sonda Casssini ha mostrado que la pequeña luna Encélado tiene casi todos esos ingredientes necesarios para que sea habitable. Todavía no ha demostrado que en el océano de este satélite helado haya fósforo y sulfuro, aunque los científicos creen que podría haberlo pues se cree que su corazón rocoso es químicamente similar a meteoritos que contienen esos dos elementos.

"Aunque no podemos detectar vida, hemos encontrado que hay una fuente de energía para ella", afirma Hunter Waite, autor principal del estudio con los datos de Cassini. "Sería como una tienda de chucherías para los microbios".

http://www.ELMUNDO.es
Lunes 17 de Abril del 2017

Un asteroide tan grande como el Peñón de Gibraltar se acerca a la Tierra

asteroide

Esta imagen generada por ordenador representa el sobrevuelo del asteroide 2014 JO25, que volará a 1,8 millones de km de la Tierra el 19 de abril - NASA/JPL-Caltech

Un asteroide del tamaño del Peñón de Gibraltar descubierto hace casi tres años se acercará a la Tierra este miércoles 19 de abril a unos 1,8 millones de kilómetros, lo que viene a ser 4,6 veces la distancia entre nuestro planeta y la Luna. Ninguna roca espacial conocida de ese tamaño ha pasado nunca tan cerca, pero la NASA asegura que no hay ninguna posibilidad de que colisione con nosotros.

El asteroide, conocido como 2014 JO25, fue descubierto en mayo de 2014 por astrónomos del Catalina Sky Survey, cerca de Tucson, Arizona, un proyecto del programa para observar objetos próximos a la Tierra de la agencia espacial estadounidense en colaboración con la Universidad de Arizona. Las últimas mediciones de la misión Neowise de la NASA, dedicada a seguir y caracterizas asteroides y cometas que pululan por nuestro vecindario cósmico, indican que el asteroide tiene aproximadamente 650 metros y su superficie, el doble de reflexión de la Luna. En este momento se sabe muy poco más acerca de las propiedades físicas del objeto, a pesar de que su trayectoria es bien conocida.

El asteroide se acercará a la Tierra desde la dirección del Sol y se hará visible en el cielo nocturno después del 19 de abril. Se prevé que brille a una magnitud 11, por lo que podría ser visible para pequeños telescopios ópticos durante una o dos noches antes de que se desvanezca a medida que su distancia aumente rápidamente.

Antes fue Toutatis

 

Asteroides pequeños pasan a la misma distancia de la Tierra varias veces cada semana, pero este próximo acercamiento es especial, porque es el más cercano llevado a cabo por cualquier asteroide conocido de ese tamaño o más grande. El asteroide Toutatis, de cinco kilómetros de ancho, se acercó a unas cuatro distancias lunares en septiembre de 2004 y el próximo encuentro conocido de un asteroide de tamaño comparable no se producirá hasta 2027, cuando la roca de 800 metros de ancho 1999 AN10 vuele tan cerca como una distancia lunar, alrededor de 380.000 kilómetros.

Un cometa de compañía

Descartados los peligros, la NASA informa de que el encuentro del 19 de abril ofrece una excelente oportunidad para estudiar este asteroide, y los astrónomos planean observarlo con telescopios de todo el mundo para aprender tanto como sea posible. Las observaciones de radar, previstas en el Goldstone Solar System Radar de la NASA en California y el Observatorio de Arecibo in Puerto Rico, podrían revelar detalles de la superficie tan pequeños como unos pocos metros.

El encuentro el 19 de abril también es el más cercano de este asteroide a la Tierra durante al menos los últimos 400 años y será su máximo acercamiento durante los próximos 500 años.

Pero no vendrá solo. El mismo miércoles, el cometa Pan-Starrs (C / 2015 ER61) hará su máxima aproximación a la Tierra, a una distancia muy segura de 175 millones de kilómetros. Era una débil bola de pelusa en el cielo cuando fue descubierto en 2015 por un telescopio en la cumbre del Haleakala, en Hawái, pero ahora el cometa ha mejorado considerablemente debido a una explosión reciente y es visible en el cielo del amanecer con prismáticos o un pequeño telescopio.

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Lunes 17 de Abril del 2017

Júpiter en todo su esplendor: hoy está en su punto más cercano a la Tierra

Este sábado, 8 de abril, Júpiter estará en su punto más cercano a la Tierra, a 666 millones de kilómetros, por lo que se verá más grande y brillante que en otros momentos. Basta usar unos buenos prismáticos para poder contemplar el disco de Júpiter y sus cuatro satélites más grandes: Ío, Europa, Ganímedes y Calisto.

Hace unos días, el 3 de abril, mientras el planeta más grande del Sistema Solar hacía su máxima aproximación a la Tierra del año, el telescopio espacial Hubble lo fotografió en todo su esplendor.

A una distancia de 668 millones de kilómetros de la Tierra, Júpiter ofreció espectaculares vistas de su colorido y turbia atmósfera, la legendaria Gran Mancha Roja, y su compañera más pequeña en las latitudes del sur conocida como Mancha Roja Jr.

El 7 de abril, el planeta gigante estuvo en "oposición", colocado directamente opuesto al Sol desde la Tierra. Esto significa que el Sol, la Tierra y Júpiter se alinean, con la Tierra asentada entre el Sol y el gigante de gas. La oposición marca el punto más cercano de Júpiter a nosotros, y el planeta parece más brillante en el cielo nocturno que en cualquier otro momento del año.

Este posicionamiento permitió a un equipo dirigido por Amy Simon, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, observar Júpiter usando la cámara de campo ancho 3 de Hubble. Hubble fotografió exquisitos detalles en la atmósfera de Júpiter, tan pequeños como de unos 129 kilómetros de ancho.

Enormes tormentas

Con sus enormes y potentes tormentas y cientos de vórtices más pequeños, la atmósfera de Júpiter está dividida en varias bandas separadas, coloridas, paralelas al ecuador. Estas bandas, alternando con movimientos de viento, son creadas por las diferencias en el espesor y la altura de las nubes de hielo de amoníaco; las bandas más claras aumentan más y tienen nubes más gruesas que las bandas más oscuras. Las bandas están separadas por vientos que pueden alcanzar velocidades de hasta 644 kilómetros por hora.

Por otro lado, el pasado 25 de febrero, el astrónomo Damian Peach capturó desde Chile esta espectacular imagen de Júpiter con un telescopio de Cassegrain de 1 m de diámetro, según ha informado la Agencia Espacial Europea (ESA) en un comunicado. La foto muestra la 'Gran Mancha Roja' (centro a la izquierda) y la 'Pequeña Mancha Roja' (abajo a la derecha), más joven, también denominada Óvalo Blanco BA.

Según detalla la ESA, Estas manchas son, en realidad, vastas tormentas de gran virulencia: la Gran Mancha Roja lleva produciéndose más de 300 años y su extensión es mayor que la de la Tierra.

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Martes 11 de Abril del 2017

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